El autismo y los trastornos alimentarios: Alimento para el pensamiento

Las condiciones del espectro autista (ASC) y los desórdenes alimenticios no parecen a primera vista como si se superpusieran. Las ASC se caracterizan por dificultades en la interacción social y la comunicación, mientras que los trastornos de la alimentación se caracterizan por hábitos alimentarios anormales o alterados; síntomas que en la superficie suenan muy diferentes. Asimismo, a menudo se supone (incorrectamente) que las personas con autismo no pueden sentir empatía por las emociones de los demás, mientras que a las personas con trastornos de la alimentación se las suele estereotipar (también incorrectamente) como todo lo contrario y se las presenta como hipersensibles.

Sin embargo, investigaciones recientes han sugerido que hasta el 20% de las personas con trastornos alimentarios tienen autismo. Estas cifras son aún más evidentes cuando se consideran sólo las mujeres con autismo; los hallazgos sugieren que hasta una de cada cinco mujeres que se presentan a las clínicas con anorexia también pueden tener autismo. Debido a que las mujeres con autismo están abrumadoramente subdiagnosticadas y a que sus síntomas suelen ser mal interpretados por las escuelas y los servicios, a menudo se da el caso de que la primera vez que estas mujeres se dan a conocer a los servicios clínicos es cuando se presentan con un trastorno alimentario. Esto ha llevado a algunas personas a referirse a la anorexia como «el Asperger femenino».

Cuando se empiezan a eliminar los conceptos erróneos que velan ambas condiciones, se hace evidente lo similares que pueden ser muchos de los comportamientos y síntomas. Las investigaciones han demostrado que las pautas de comportamiento restrictivas y repetitivas, el cumplimiento de la rutina, la resistencia al azar y los pensamientos obsesivos son inherentes tanto a las ASC como a los trastornos alimentarios; la diferencia es que en los trastornos alimentarios, estos síntomas se centran en el miedo a la gordura. Los estudios también han demostrado que los estilos emocionales y los estilos de pensamiento que, según se ha comprobado, crean vulnerabilidad a la anorexia, también están presentes en muchas personas autistas.

La historia ficticia de Caitlin, que se puede encontrar en el sitio web autism.org, es un gran ejemplo de cómo un CSA puede manifestarse como un trastorno de la alimentación. Se describe a Caitlin como una comedora quisquillosa, que comenzó a desarrollar una rutina estricta en torno a su consumo de alimentos y a comer prácticamente lo mismo todos los días, de modo que no experimentaba incertidumbre y, por lo tanto, ansiedad en torno a su comida. Este tipo de adherencia a la rutina y la dificultad con las sorpresas o el cambio es característico de una CSA. Sin embargo, también significó que Caitlin comenzó a perder peso rápidamente y esto la llevó a ser diagnosticada con anorexia nerviosa. No fue hasta los 20 años que se le diagnosticó autismo.

Aunque esta historia es ficticia, está basada en la experiencia real de muchas mujeres autistas cuyo CSA no ha sido reconocido durante su tratamiento para los trastornos alimenticios. Como resultado, los clínicos no son capaces de adaptar sus técnicas de tratamiento para tener en cuenta las necesidades únicas de aquellos en el espectro autista.

A menudo, el tratamiento de los trastornos alimentarios implica una terapia de grupo, sin embargo, esto puede ser un desafío para algunas personas del espectro autista que encuentran difícil la interacción social y la comunicación. Además, el tratamiento suele centrarse en el análisis de las preocupaciones sobre la imagen corporal y el miedo a la gordura; sin embargo, para muchas personas autistas con diagnósticos de trastornos de la alimentación esto puede no estar impulsando su alimentación restringida y, por lo tanto, puede no serles útil.

Además, los entornos clínicos en los que se puede llevar a cabo el tratamiento pueden ser muy abrumadores para algunas personas autistas con dificultades de procesamiento sensorial, ya que puede haber luz brillante o sillas incómodas. Sin el conocimiento de que alguien puede luchar con estos factores, puede ser muy difícil para los clínicos hacer cualquier cambio en el espacio de tratamiento para que sea accesible para las personas autistas. Todos estos factores pueden significar que las personas autistas no pueden participar en el tratamiento de su trastorno alimentario, así como los que no tienen un CSA, y por lo tanto pueden parecer no comprometidos o no motivados. A menudo, como resultado de esto, su tratamiento no es efectivo, y continuarán luchando con la restricción de alimentos. Los estudios de investigación sugieren que actualmente las mujeres autistas a las que se les ha diagnosticado específicamente anorexia reciben menos beneficios de la terapia que sus contrapartes no autistas (Stewart y otros, 2017).

De estos hallazgos se desprende claramente que es vital que sigamos investigando los vínculos entre el autismo y los trastornos de la alimentación, para que los profesionales de la salud puedan proporcionar el mejor tratamiento adaptado a las complejas necesidades de los individuos que atienden. Esperemos que, al reconocer el problema, podamos promover un mejor tratamiento y una mayor comprensión de los trastornos de la alimentación en las personas autistas.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *